Exclusivo: Binance movió USD 346 millones por el criptointercambio incautado Bitzlato, según muestran los datos


LONDRES, 24 ene (Reuters) – El gigante de las criptomonedas Binance procesó casi 346 millones de dólares en bitcoins para el intercambio de moneda digital Bitzlato, cuyo fundador fue arrestado por las autoridades estadounidenses la semana pasada acusado de manejar un “motor de lavado de dinero”, según datos de blockchain vistos por Muestra Reuters.

El Departamento de Justicia dijo el 18 de enero que había acusado al cofundador y accionista mayoritario de Bitzlato, Anatoly Legkodymov, un ciudadano ruso que vive en China, de dirigir un negocio de comercio de dinero sin licencia que “impulsó un eje de criptocrimen de alta tecnología” al procesar $700 millones en fondos ilícitos.

Bitzlato había promocionado la laxitud de sus verificaciones de antecedentes de los clientes, dijo el Departamento de Justicia, y agregó que cuando el intercambio solicitó a los usuarios información de identidad, “repetidamente les permitió proporcionar información perteneciente a” registrantes testaferros “.

Binance, el intercambio de criptomonedas más grande del mundo, estuvo entre las tres principales contrapartes de Bitzlato por la cantidad de bitcoins recibidos entre mayo de 2018 y septiembre de 2022, dijo la semana pasada la Red de Ejecución de Delitos Financieros (FinCEN) del Tesoro de EE. UU.

Binance fue el único gran intercambio de criptomonedas entre las principales contrapartes de Bitzlato, dijo FinCEN. Dijo que los otros que realizaron transacciones con Bitzlato fueron el mercado de drogas de la red oscura en ruso Hydra, un pequeño intercambio llamado LocalBitcoins y un sitio web de inversión en criptomonedas llamado Finiko, que describió como “un presunto esquema Ponzi de criptomonedas basado en Rusia”. FinCEN no detalló el alcance de las interacciones de las entidades con Bitzlato.

Bitzlato, registrado en Hong Kong, era una “importante preocupación de lavado de dinero” vinculada a las finanzas ilícitas de Rusia, agregó FinCEN. Prohibirá la transmisión de fondos a Bitzlato por parte de Estados Unidos y otras instituciones financieras a partir del 1 de febrero. Dijo FinCEN. No nombró a Binance ni a ninguna otra empresa individual como sujetas a la prohibición.

Un portavoz de Binance dijo por correo electrónico que ha “brindado asistencia sustancial” a las agencias internacionales de aplicación de la ley para respaldar su investigación sobre Bitzlato. La compañía está comprometida a “trabajar en colaboración” con las agencias de aplicación de la ley, agregaron, y se negaron a proporcionar detalles sobre sus tratos con Bitzlato o la naturaleza de sus asociaciones con esas agencias.

Bitzlato, cuyo sitio web dice que fue incautado por las autoridades francesas, no pudo ser contactado por Reuters. Legkodymov, no ha publicado ningún comentario público desde su arresto en Miami la semana pasada y no ha respondido a las solicitudes de comentarios por correo electrónico.

El operador de Hydra, que ha sido acusado en Estados Unidos, y un abogado que representa al fundador de Finiko no respondieron a las solicitudes de comentarios.

LocalBitcoins, con sede en Finlandia, dijo que nunca ha tenido “ningún tipo de cooperación o relación” con Bitzlato. Algunos comerciantes peer-to-peer (P2P) de LocalBitcoins “supuestamente también comerciaron en el mercado BitZlato P2P”, dijo, y agregó que “prácticamente no ha habido transacciones entre LocalBitcoins y BitZlato desde octubre de 2022”.

Reuters no tiene evidencia de que las transacciones de Binance, LocalBitcoins o Finiko con Bitzlato, que el Departamento de Justicia ha descrito como un “refugio para ganancias y fondos delictivos destinados a su uso en actividades delictivas”, violó alguna regla o ley.

Sin embargo, un ex regulador bancario de EE. UU. y ex funcionario encargado de hacer cumplir la ley dijo que el estado de Binance como contraparte importante centrará la atención del Departamento de Justicia y del Tesoro de EE. UU. en los controles de cumplimiento de Binance con Bitzlato.

“No lo llamaría un disparo de advertencia por encima de la proa, lo llamaría un misil guiado”, dijo Ross Delston, fiscal estadounidense independiente y exregulador bancario que también es testigo experto en asuntos contra el lavado de dinero, refiriéndose a Citación de FinCEN de Binance y LocalBitcoins.

El Departamento de Justicia y FinCEN se negaron a comentar.

Binance movió más de 20 000 bitcoins, con un valor de 345,8 millones de dólares en el momento de la transacción, en aproximadamente 205 000 transacciones para Bitzlato entre mayo de 2018 y su cierre la semana pasada, según una revisión de datos no informados anteriormente. Las cifras fueron compiladas por el principal investigador estadounidense de blockchain, Chainalysis, y vistas por Reuters.

Bitzlato transfirió alrededor de USD 175 millones en bitcoins a Binance durante ese tiempo, lo que convierte a Binance en su mayor contraparte receptora, según muestran los datos.

Aproximadamente USD 90 millones del total de transferencias ocurrieron después de agosto de 2021, cuando Binance dijo que requeriría que los usuarios presentaran una identificación para combatir los delitos financieros, según datos de Chainalysis, que se negó a comentar. Esos controles, dijo Binance en un blog el año pasado, abordan el “financiamiento y lavado de dinero de actividades ilícitas”. Reuters no pudo determinar si Binance hizo cumplir sus requisitos de identificación con Bitzlato.

MERCADO DE LA RED OSCURA

Chainalysis, que utilizan las autoridades estadounidenses para rastrear los flujos de criptomonedas ilícitas, advirtió en febrero del año pasado que Bitzlato corría un alto riesgo. En un informe, Chainalysis dijo que casi la mitad de las transferencias de Bitzlato entre 2019 y 2021 fueron “ilícitas y riesgosas”, identificando casi mil millones de dólares en esas transacciones.

La acción de EE. UU. contra Bitzlato se produce cuando el Departamento de Justicia está investigando a Binance por posibles violaciones y sanciones por lavado de dinero. Algunos fiscales federales han llegado a la conclusión de que la evidencia recopilada justifica la presentación de cargos contra ejecutivos, incluido el fundador y director ejecutivo Changpeng Zhao, informó Reuters en diciembre.

Reuters no pudo determinar si los tratos de Binance con Bitzlato están bajo escrutinio.

Binance, que no revela la ubicación de su intercambio principal, ha procesado al menos $ 10 mil millones en pagos para delincuentes y empresas que intentan evadir las sanciones de EE. UU., según descubrió Reuters en una serie de artículos el año pasado basados ​​​​en datos de blockchain, documentos legales y corporativos.

El informe también mostró que Binance mantuvo intencionalmente controles débiles contra el lavado de dinero y planeó evadir a los reguladores en los Estados Unidos y en otros lugares, según exejecutivos y documentos de la compañía.

Binance discrepó con los artículos, calificando los cálculos de fondos ilícitos como inexactos y las descripciones de sus controles de cumplimiento como “obsoletas”. El intercambio dijo el año pasado que está “promoviendo estándares industriales más altos” y que está buscando mejorar su capacidad para detectar actividad criptográfica ilegal.

Tanto Binance como Bitzlato fueron contrapartes importantes del mercado de drogas de la red oscura más grande del mundo, Hydra. El sitio en ruso fue cerrado por las autoridades estadounidenses y alemanas el año pasado. El Departamento de Justicia dijo que Bitzlato ha intercambiado más de $700 millones en criptomonedas con Hydra, ya sea directamente o a través de intermediarios.

En un artículo publicado en junio pasado, Reuters revisó los datos de blockchain que muestran que los compradores y vendedores de Hydra usaron Binance para realizar y recibir pagos en criptomonedas por un valor aproximado de $780 millones entre 2017 y 2022. Un portavoz de Binance dijo en ese momento que la cifra de Hydra era “inexacta”. y exagerado”.

Información de Tom Wilson y Angus Berwick en Londres; Edición de Elisa Martinuzzi y Louise Cieli

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